Category

Hands-on

Project xCloud | Pixel Vault

Aan de slag met Microsoft’s Project xCloud

By | Hands-on | No Comments

Games in de wolken

Gamen doen we al lang niet meer exclusief achter een pc of televisie. Nadat de Nintendo jarenlang de handheld-markt wist te domineren, werden onze smartphones en tablets krachtig genoeg om ook daar ‘fatsoenlijke’ games op te kunnen spelen. Deze games zijn echter in veel gevallen nog van beperkte kwaliteit, iets waar game-streaming verandering in moet gaan brengen. Een voorbeeld is Project xCloud van Microsoft. Wij gingen ermee aan de slag.

Het is bij Microsoft geen geheim dat de focus ligt op het digitaal distribueren van games. Met Xbox Play Anywhere konden we cross-platform al gemakkelijk tussen pc en console wisselen. Bovendien hebben we met de introductie van Xbox Game Pass een collectie van games tot onze beschikking, wanneer we maar willen. Het enige puzzelstukje dat nog ontbrak was waar we maar willen en daar maakt Project xCloud zijn intrede.

Wat is Project xCloud?

De naam verraad het al: met Project xCloud zet Microsoft in op het digitaal streamen van games zodat je ze overal kunt spelen. De makkelijkste oplossing zou zijn om dit naar de console of pc te doen, maar Microsoft lijkt nu vooral zijn zinnen te zetten op de mobiele gamer. Met de bèta die nu gaande is, kunnen gebruikers onderweg op hun mobiele telefoon games spelen die normaal gesproken alleen geschikt zouden zijn voor de console of pc.

Microsoft maakt hierbij gebruik van serverparken die ze over de hele wereld hebben staan. Hierin zitten speciale servers die de verschillende games afspelen en jouw input als speler verwerken om de resulterende beelden terug te sturen. Het is vergelijkbaar met wat onder andere Google doet met Stadia.

Project xCloud | Pixel Vault

Hoe en waar werkt het?

Om momenteel mee te doen aan de bèta van Project xCloud moet je over een aantal dingen beschikken. Het belangrijkste is een telefoon of tablet met Android, want andere platformen worden nog niet ondersteund. Daarnaast is een draadloze Xbox-controller ook van belang, en dan wel eentje die met bluetooth aan je smartphone verbonden kan worden. Als laatste is het belangrijk om te zorgen voor een stabiele internetverbinding: een 5GHz wifi-verbinding of een mobiele verbinding met minimaal 10 Mbps zijn aan te raden.

Wanneer je hierover beschikt en je jezelf hebt aangemeld, hoef je alleen nog maar te wachten totdat er een uitnodiging in je inbox valt. Wanneer je deze hebt, is het een kwestie van de installeren, inloggen en spelen. Net als bij Google Stadia is het proces ontzettend simpel: wanneer je de app opent, krijg je een selectie van games te zien die je kunt spelen.

Project xCloud | Pixel Vault

Momenteel hoef je geen games te kopen wanneer je ze wilt spelen.

Waar kunnen we uit kiezen?

Er is echter wel een flink verschil op het gebied van games in vergelijking tot Google Stadia, want momenteel hoef je namelijk geen games te kopen wanneer je ze wilt spelen. Op het moment van schrijven zijn er net iets meer dan 100 games in de bibliotheek van Microsoft te vinden, wat wil zeggen dat de gigant uit Redmond nu al meer games in het aanbod heeft zitten dan Google met diens vergelijkbare dienst.

Games in het aanbod variëren enorm. Natuurlijk zien we de bekende namen uit de first party line-up van Microsoft met Gears 5, Forza Horizon 4 en Sea of Thieves. Maar ook games als Dirt Rally 2.0, Devil May Cry 5 en Shadow of the Tomb Raider zijn te vinden op Project xCloud. Opvallende toevoegingen zien we ook in verschillende MMORPG’s als Black Desert Online en Tera. Het cliché “voor ieder wat wils” gaat dan ook zeker op.

Er zit overigens wel een nadeel aan al deze games, speciaal gemaakt voor de console of pc.Ze zijn namelijk ontworpen met de gedachte dat je er op een groot scherm naar kijkt, en niet op je kleine smartphone-schermpje. Aangezien UI-elementen zoals menu’s niet meeschalen in xCloud, is het af en toe echt zoeken naar waar je iets kunt vinden omdat het zo klein is. Helemaal wanneer de actie in een game intens wordt, blijkt een 6 inch-beeldscherm gewoon te klein.

Phil Spencer - GameAwards 2019 | Pixel Vault

“My expectation is that it will be generally available in 2020.”

– Phil Spencer in gesprek met The Verge

Voorlopige conclusie

Het klinkt allemaal ontzettend veelbelovend, maar dat deed Google’s Stadia ook, en we weten allemaal hoe dat nu verloopt. Microsoft’s Project xCloud is dan ook zeker nog niet perfect. De belangrijkste crux zit nu nog in de verbinding tussen jouw telefoon en het datacentrum van Microsoft: bij zelfs de kleinste interferentie begint de verbinding te haperen en te stotteren. In een game als Cities: Skylines geen ramp, maar als je met 250 kilometer per uur over het Britse landschap suist al snel een catastrophe. Zo moest ik in een specifiek hoekje van mijn appartement gaan zitten voor een enigszins stabiele verbinding.

Een ander probleem is momenteel nog de platformen waarop we kunnen spelen, want alleen Android is simpelweg niet genoeg. Naast het feit dat de ondersteuning voor Apple’s hardware een groot gemis is, willen we natuurlijk ook gewoon op de pc in kunnen loggen om daar een game te kunnen streamen. Helemaal wanneer je een minder krachtige laptop gebruikt, zou een app of online portaal zoals bij Stadia, een uitkomst zijn. Het is dan ook te hopen dat Microsoft hier in ieder geval bij de lancering verandering in brengt.

Dat laatste is dan ook nog een puntje van onduidelijkheid, want wanneer Microsoft de dienst officieel wil gaan lanceren blijft nog onduidelijk. In een interview met The Verge zei Phil Spencer dat hij verwacht dat “de dienst in 2020 algemeen beschikbaar zal zijn”. Ook details over de prijs van de dienst zijn nog vaag. We verwachten dat de dienst onderdeel zal gaan uitmaken van het Game Pass-abonnement, zoals het nu ook al doet met Xbox Live wanneer je Game Pass Ultimate koopt, maar zeker weten doen we dat niet.

Geschreven door:

Valorant | Riot Vanguard | Pixel Vault

Het buitenechtelijke kind Valorant

By | Hands-on | No Comments

Het beste van Counter-Strike en Overwatch

Dit jaar komt er een nieuwe hero-shooter op de markt van Riot Games, wie je vast wel kent van League of Legends. De game is op dit moment nog in closed beta, maar is al erg populair op Twitch. Dat komt mede doordat toegang tot deze closed beta-versie momenteel alleen verkrijgbaar is via een bètacode. Kijkers van Valorant Twitch-streams met een Riot account maken kans om zo’n code te verkrijgen. Pixel Vault ging ook aan de slag met de shooter om te kijken waar alle heisa vandaan komt.

De meeste mensen zullen wel bekend zijn met CS:GO en Overwatch. CS:GO is ontwikkeld door Valve en is uitgebracht in 2012. Overwatch kwam vier jaar later op de markt en is ontwikkeld door Blizzard. Deze beide games zijn goed aanwezig in de eSports wereld en scoren nog dagelijks hoge cijfers op streaming sites zoals Twitch en Mixer.  Met Valorant wil Riot Games duidelijk een stukje van deze taart meepikken.

Waar komt het vandaan

Valorant is een beetje het buitenechtelijke kindje van Overwatch en CS:GO. In Valorant zit het koopsysteem van CS:GO. Dit betekent dat je in deze game voor elke ronde wapens, een schild en krachten kunt kopen. Aan de andere kant heb je Overwatch, waarbij elk personage een unieke vaardigheid heeft die je in kunt zetten. Deze twee aspecten zijn beide verwerkt in Valorant..

Valorant heeft op dit moment negen helden met elk unieke krachten.  De personages hebben allemaal één signature move, twee koopbare moves en een ultimate. De signature move van een personage is elke ronde weer bruikbaar en soms zelfs meerdere keren in één ronde, dit verschilt per personage. Je ultimate, de naam zegt het al, is de beste vaardigheid van je personage en laadt op door kills te maken in de rondes.

De twee koopbare krachten zijn net zoals de wapens die je kan gebruiken in de games te kopen tussen de rondes door. Zo kun jein het geval van het healer personage Sage slow orbs en barrier orbs kopen. De slow orbs kun je gebruiken om een deel van een gebied plakkerig te maken waardoor je tegenstander langzamer gaat lopen en met de barrier orb laat je een gigantische muur verschijnen waarmee je stukken gebied kunt afsluiten.

To buy or not to buy

Door het koopsysteem moet je tactisch denken tussen de rondes door wat je allemaal meeneemt als load-out. Je kunt helaas niet alles kopen en je moet dus keuzes maken. Je kunt overleggen met je team wat slim is om te doen. De één neemt bijvoorbeeld een sniper mee terwijl de ander een shotgun meeneemt. Overleef je een ronde dan behoudt je de wapens die je al gekocht hebt. Ga je dood, dan moet je opnieuw de shop in. Gelukkig verdwijnen de koopbare krachten niet, dus je hoeft deze niet perse in één ronde te gebruiken.

De enige spelmodus die op dit moment in de game zit is search and destroy. Dus het plaatsen van een bom of juist het ontmantelen van het explosief, afhankelijk van aan welke kant je staat. Riot Games heeft gezegd dat ze aan het kijken zijn naar andere game modes om toe te voegen, maar ze hebben verder niks concreets erover gezegd. Er wordt verwacht dat Valorant in de zomer gaat uitkomen en dat die free-to-play zal worden. De inkomsten zullen voornamelijk komen uit de verkoop van in-game cosmetics, net zoals andere games van Riot.

Valorant | Pixel Vault

Maar speelt het ook lekker?

Wanneer je aspecten uit twee populaire games in één titel verwerkt, zou je haast denken dat je niet fout kunt zitten. In het eerste potje werd ik meteen al gedropt in een groep waarbij mensen al veel teveel tijd in de game hadden gestoken (iets met  veel tijd thuis spenderen), waardoor ik meteen afgemaakt werd. Gelukkig ging het tweede potje al een stuk beter, misschien ook omdat ik al wat gewend was aan het systeem.

Het gebruik van de diverse vaardigheden werkt ontzettend soepel en elk personage heeft weer een eigen unieke vaardigheid. Dit maakt dat je graag alle personages eens wil proberen, zodat je goed doordacht de keuze kunt maken over jouw main. Ook is het verstandig om je keus af te stemmen op jouw team en de tegenspelers. In het ene potje is een personage handiger dan tijdens een ander potje.

Valorant | Pixel Vault

Valsspelen? Oh nee hoor!

Met de komst van Valorant brengt Riot Games ook een nieuw anti-cheat-systeem uit genaamd Riot Vanguard. Dit anti-cheat-systeem heeft voor aardig wat ophef bij velen gezorgd. Het is controversieel door hoe het systeem in elkaar steekt. 

Op zich is dit systeem prima, alles om cheaters tegen te houden. Het is nog de vraag of Valorant de nieuwe kampioen gaat worden in de eSports wereld. Op dit moment kijken er in ieder geval genoeg mensen naar op streaming sites, al zal het gros alleen maar kijken voor een beta key op dit moment.

Dit laatste is wel echt een slimme zet van Riot Games. Door slechts her en der keys te laten vallen, zoomen mensen veel in op Valorant op Twitch. Daarmee weet het bedrijf natuurlijk direct mooie naamsbekendheid te krijgen. Wanneer je eenmaal een key hebt, ben je ook nog eens verkocht doordat de game zo lekker werkt. Riot Games, jij bent slim.

Hearthstone Battlegrounds

By | Hands-on

Blizzard doet een poging tot Auto Chess

Een nieuw type game is altijd spannend en verwarrend tegelijk. Zeker als het om een strategisch spel gaat, is het altijd even inkomen. Auto-schaak is daar zeker geen uitzondering op, maar gelukkig weet Blizzard het in een eenvoudige, begrijpelijke vorm te gieten in hun nieuwe modus Hearthstone Battlegrounds. Al is dat ook meteen de grootste valkuil van de game.

Auto Chess was het eerste spel in zijn soort en ontstond als een mod voor Dota 2. Spelers moeten het tegen elkaar opnemen met een legertje van minions, dat ze elke beurt kunnen verbeteren en uitbouwen. Als het gevecht eenmaal losbarst, dan doen de minions het werk en daarmee verschilt het sterk van de meeste strategiespellen, waarbij het aansturen van pionnen juist een essentieel onderdeel is. Tijdens de bèta van Hearthstone Battlegrounds keek ik hoe deze nieuwe spelmodus vorm krijgt in het kaartspel van Blizzard.

Hoe werkt Hearthstone Battlegrounds?

Battlegrounds is een aparte modus in Hearthstone en heeft verder weinig te maken met de decks en kaartenverzameling die je al hebt. Zelfs wanneer je nog geen enkele kaart hebt, kun je Battlegrounds gewoon spelen en is het vooral je tactisch inzicht dat je nodig hebt om een potje te winnen.

Je kiest aan het begin van een wedstrijd tussen twee willekeurige helden uit een reeks van 24, die allemaal een unieke eigenschap hebben. Zo heeft Arthas de mogelijkheid om een minion te laten respawnen (reborn) als deze dood gaat tijdens het gevecht en kan Lord Jaraxxus demonen meer levens- en aanvalspunten geven. Dit helpt bij de eerste fase van het spel: het kopen van minions bij Innkeeper Bob. Hij heeft een aantal minions in de aanbieding die je kunt kopen voor drie gold. Het komt goed uit dat je de eerste beurt standaard 3 gold krijgt en je dus een minion kunt kopen. Als je een minion koopt komt deze in je ‘hand’ terecht en kun je deze op het bord plaatsen. Dan begint de strijd.

Je wordt willekeurig tegenover een van je zeven tegenstanders opgesteld en dan gaan je minions het uitvechten. Tijdens het gevecht kun je helemaal niets doen en alleen maar kijken hoe je vooropgezette plan zich uitspeelt. Wanneer je meer minions dan je tegenstander overhoudt, wordt de waarde van je minions bekeken en doe je schade bij de vijand. Als de vijand eindigt met minder dan 1 levenspunt, is het potje voor hem voorbij. Jijzelf keert terug naar Innkeeper Bob en mag nieuwe minions kopen. Elke keer dat je terugkeert bij Bob mag je een gouden muntje extra besteden, tot maximaal tien.

Innkeeper Bob is je beste vriend

Deze reeks van zetten herhaalt zich telkens en om bij te blijven moet je zorgen dat je een sterk legertje van minions bouwt en beter bent dan de andere zeven spelers. Hierbij moet je zorgen dat de minions elkaar aanvullen. Dit kan bijvoorbeeld met murlocs die meer aanvalspunten hebben naarmate er meer andere murlocs op het bord liggen. Vergelijkbaar met een gewoon potje Hearthstone dus.

In Battlegrounds werken je minions niet alleen samen, je kunt ook drie van dezelfde minions samenvoegen tot een sterkere variant. Dit is essentieel om een potje Battlegrounds te winnen, niet alleen omdat je drie minions een veel sterke minion vormen, maar ook omdat je hierbij een gratis extra minion krijgt. Hierdoor krijg je een substantieel voordeel op je tegenstanders. Tijdens de gevechtsfase wordt je tegenover een van de zeven andere spelers gezet en wie verliest, loopt schade op. Dit gaat net zolang door tot er één speler over is.

Om de overhand te krijgen is het belangrijk om de Tavern te upgraden. Je kunt je goud namelijk niet alleen gebruiken om minions te kopen, maar ook om het etablissement van Bob de Innkeeper te verbeteren. Bij elke upgrade krijgt Bob betere minions in zijn aanbod en kun je je legertje verder uitbouwen. De betere minions verschijnen tot het potje voorbij is, want bij elke nieuwe wedstrijd begint het weer van voor af aan.

RNG

Hearthstone is voor casual spelers nauwelijks meer bij te houden door de uitbreidingen die in rap tempo verschijnen voor de game. Battlegrounds is daarom een mooie toevoeging aan de game, omdat je geen enkele kaart hoeft te bezitten. Het is je tactisch inzicht en het herkennen van synergie tussen de kaarten wat je tot een overwinning kan brengen.

Dat, en een stevige dosis geluk hebben, want de RNG (Random Number Generator) bepaalt of je wel of niet de juiste minions krijgt. Dat kan voor de nodige frustratie zorgen, maar is ook een perfecte manier om je persoonlijk falen af te schuiven op de RNG. Hierdoor heb je meteen het gevoel dat je in theorie kunt winnen, ook al ben je een wat minder goede speler.

Het helpt daarbij erg dat de game nog niet te uitgebreid is en er een goede introductie is tot het Auto Chess-concept. Ook als je nog nooit van dit speltype gehoord hebt, snap je in tien minuten hoe Battlegrounds in elkaar zit. De eenvoudige insteek is helaas ook het belangrijkste zwakke punt van de game.

Draken houden zich afzijdig

Door de RNG speelt elk potje zich weliswaar anders uit, maar de nieuwigheid raakte er toch wel vanaf na een potje of twintig. Dit heeft te maken met het beperkte aantal minions dat op dit moment in de game aanwezig is. Hieraan kun je duidelijk merken dat Battlegrounds in de bèta-fase verkeert. Hopelijk worden er snel meerdere soorten minions toegevoegd om het allemaal wat interessanter te maken, zodat je niet steeds voor dezelfde murloc-, demon- of mech-legertjes hoeft te gaan.

De kans dat dit gaat gebeuren is gelukkig behoorlijk groot. Sommige minions hebben namelijk al synergie met draken-minions, die nog niet in de game zitten. Het feit dat dit soort minions al wel genoemd worden, hint naar de komst van draken naar Battlegrounds. Vermoedelijk heeft de nieuwe Hearthstone-uitbreiding Descent of Dragons er ook wel iets mee te maken.

Tot slot is het afwachten hoe Blizzard wil gaan verdienen aan de modus. Vooralsnog kun je de hele modus gratis spelen, maar de ontwikkelaar zal ook aan Battlegrounds-spelers geld willen verdienen. Het is afwachten tot de volledige release van de modus of dit niet ten koste zal gaan van de toegankelijkheid van Battlegrounds. Op dit moment is het in ieder geval een fijne toevoeging aan Hearthstone. Na elk potje wil je nog een keer om te kijken of je dit keer wel net de goede combinatie van minions kunt krijgen om je tegenstanders te verslaan.